Topi ringiovaniti senza il rischio di tumori

Le loro cellule riprogrammate in sicurezza

Elisa Buson

Tornare giovani senza pagare pegno: un sogno che potrebbe diventare realtà, grazie a un'innovativa terapia antiaging che cancella i segni dell’invecchiamento riprogrammando le cellule. Somministrata ai topi a partire dalla mezza età fino alla vecchiaia, li ha ringiovaniti senza provocare tumori o altri problemi di salute. Lo dimostra lo studio pubblicato sulla rivista Nature Aging dal Salk Institute in California in collaborazione con la società Genentech del gruppo Roche.

"Siamo elettrizzati dall'idea di poter utilizzare questo approccio nell'arco della vita per rallentare l'invecchiamento negli animali: la tecnica è sicura ed efficace nei topi", afferma Juan Carlos Izpisua Belmonte del Salk Institute. "Oltre ad affrontare le malattie legate all'età, questo approccio può fornire alla comunità biomedica un nuovo strumento per ripristinare la salute dei tessuti e dell'organismo migliorando la funzione e la resilienza delle cellule in diverse situazioni patologiche, come le malattie neurodegenerative".

Per riportare indietro le lancette dell'orologio biologico, i ricercatori hanno usato un cocktail di quattro molecole (Oct4, Sox2, Klf4 e cMyc, meglio note come 'fattori di Yamanaka') in grado di riprogrammare l'epigenetica delle cellule, ovvero le modificazioni chimiche (ereditabili o acquisite per effetto dell'ambiente o dello stile di vita) che rivestono il Dna regolandone l'espressione. Nel 2016 avevano già sperimentato l'elisir di giovinezza nei topi affetti da invecchiamento precoce, mentre in tempi più recenti avevano dimostrato che il mix è in grado di accelerare la rigenerazione dei muscoli nei topi giovani. Alla luce di questi primi esperimenti, altri gruppi di ricerca avevano provato lo stesso approccio per migliorare la funzionalità di tessuti e organi come il cuore, il cervello e il nervo ottico. Nessuno, però, aveva provato a testarne l'efficacia e la sicurezza in caso di un utilizzo prolungato nel corso della vita.

Per farlo, i ricercatori del Salk Institute hanno somministrato il cocktail di molecole a topi sani di 15 mesi fino all'età di 22 mesi (l'equivalente di una terapia assunta dai 50 ai 70 anni nell'uomo) e a topi di 12 mesi fino ai 22 mesi (dai 35 ai 70 anni nell'uomo), mentre un terzo gruppo di topi di 25 mesi (pari a 80 anni nell'uomo) è stato trattato per un mese. "Volevamo verificare che l'utilizzo di questo approccio per un arco di tempo più lungo fosse sicuro", afferma Pradeep Reddy, ricercatore del Salk Institute. "In effetti, non abbiamo riscontrato alcun effetto negativo sulla salute, né sul comportamento o sul peso corporeo di questi animali". Alla fine della terapia, infatti, nessun topo presentava alterazioni delle cellule del sangue, anomalie neurologiche o tumori.

I topi più anziani trattati per un mese non hanno mostrato segni di ringiovanimento, mentre i topi trattati per sette o dieci mesi sono migliorati, sia per quanto riguarda l'epigenetica delle cellule della pelle e dei reni, sia per le molecole 'spia' del metabolismo presenti nel sangue. Gli effetti dell'elisir di giovinezza, però, non risultano apprezzabili a metà del periodo di trattamento, ma solo alla fine. Questo potrebbe indicare che i fattori di Yamanaka non fermano soltanto le lancette dell'orologio biologico, ma riescono proprio a farle tornare indietro.

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