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La sonda Cassini incontra la più affascinante luna di Saturno

E' Encelado e nasconde un vastissimo oceano

14 ottobre, 14:01
Rappresentazione artistica della sonda Cassini in orbita intorno a Saturno (fonte: NASA/JPL/Caltech) Rappresentazione artistica della sonda Cassini in orbita intorno a Saturno (fonte: NASA/JPL/Caltech)

Conto alla rovescia per l'appuntamento tra la sonda Cassini e una delle più affascinanti lune di Saturno, Encelado, la cui superficie ghiacciata nasconde un oceano teoricamente in grado di ospitare la vita. L'incontro è previsto alle 12,41 italiane quando la sonda raggiungerà la distanza minima di 1.839 chilometri da questo mondo misterioso per catturare le prime immagini ravvicinate, che potremo vedere tra un paio di giorni.


 



La sonda, nata dalla collaborazione di Nasa, Agenzia Spaziale Europea (Esa) e Agenzia Spaziale Italiana (Asi), sorvolerà l'emisfero nord della luna, illuminato dal sole estivo. Cassini andrà alla ricerca dei segni lasciati da antichi geyser e fratture sulla superficie, tutti indizi che aiuteranno a capire se il nord, come l'emisfero sud, è stato o è ancora geologicamente attivo. ''L’attività sulla superficie e nel sottosuolo di questa luna è stata una grande sorpresa per noi. Stiamo ancora cercando di ricostruire la sua evoluzione'' ha detto Bonnie Buratti, del Jet Propulsion Laboratory della Nasa.


Cassini è in orbita intorno al pianeta degli anelli dal 2004, da allora su Encelado ha scoperto fontane di materiale ghiacciato in continua eruzione, un oceano sotterraneo di acqua liquida che avvolge completamente la luna e segni che ci potrebbe essere un'attività idrotermale sul suo fondale. Tutte queste scoperte fanno di Encelando uno dei luoghi più promettenti del sistema solare per cercare ambienti in grado di ospitare la vita. ''E' quindi molto forte la tentazione di immaginare che la vita potrebbe esistere in un regno così abitabile, un miliardo di chilometri da casa nostra'', ha detto Jonathan Lunine, della Cornell University di Ithaca, a New York.


L'incontro di oggi è solo un ‘assaggio’ perché il 28 ottobre è previsto un avvicinamento ancora maggiore a Encelado, durante il quale Cassini passerà alla distanza record di 49 chilometri sulla regione polare meridionale. Il 19 dicembre è previsto l'ultimo incontro con la luna da un'altezza di circa 5.000 chilometri, durante il quale la sonda misurerà la sua temperatura interna.
Dopo gli incontri con Encelado, Cassini si prepara all’anno finale della sua missione, che chiuderà in bellezza 'tuffandosi' ripetutamente negli anelli di Saturno per osservarli da vicino.

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