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Capodanno sulla Luna per le sonde gemelle Grail

Grail-B ha raggiunto la gemella, Grail-A

02 gennaio, 08:53
Rappresentazione artistica delle sonde Grail nell’orbita lunare: NASA/JPL-Caltech Rappresentazione artistica delle sonde Grail nell’orbita lunare: NASA/JPL-Caltech

Le due sonde gemelle Grail della Nasa sono giunte nell’orbita lunare e in marzo cominceranno a raccogliere dati senza precedenti sulla storia e la struttura interna della Luna
    Lanciate entrambe il 10 settembre scorso con un razzo Delta II dalla base di Cape Canaveral, le sonde  Grail (Gravity Recovery and Interior Laboratory) hanno viaggiato in modo indipendente l'una dall'altra per tre mesi e mezzo, percorrendo oltre 4 milioni di chilometri. Non appena avranno raggiunto la posizione ottimale, cominceranno a lavorare in tandem e a partire da marzo cominceranno a raccogliere dati che permetteranno di ricostruire la storia della Luna con un dettaglio senza precedenti.
   In questo momento diventano tre i veicoli spaziali nell’orbita lunare, tutti americani: oltre alle sue sonde Grail c'e' la sonda Artemis, lanciata nel 2007 e la cui missione e' destinata a concludersi nel 2012.
   Innanzitutto le due sonde cominceranno a 'cercarsi' emettendo un radiosegnale che permettera' di definire con precisione la distanza che le separa. I ricercatori si aspettano che le differenze regionali nella gravita' lunare possano avere effetti sulla distanza tra le due sonde, aumentandola, o riducendola. In altre parole, la distanza fra le due sonde dovrebbe variare quando sorvolano aree in grado di avere effetti visibili sulla gravita’ e sulla posizione delle sonde, come montagne, crateri e masse nascoste sotto la superficie.
    Le informazioni relative a queste variazioni saranno poi tradotte in una mappa ad alta risoluzione del campo gravitazionale della Luna e forniranno elementi preziosi per ricostruire il sottosuolo lunare e per comprendere la storia e l'evoluzione sia della Luna, sia della Terra e degli altri pianeti rocciosi del Sistema Solare.
    Costata complessivamente 496 milioni di dollari, ''la missione Grail permettera' di scoprire molti aspetti ancora misteriosi della Luna e ci aiutera' a comprendere la sua storia, accanto alla storia della Terra e degli altri pianeti del Sistema Solare'', ha osservato la responsabile scientifica della missione, Maria Zuber, del Massachusetts Institute of Technology (Mit). ''Questa missione – ha aggiunto - riscrivera' i libri di testo sull'evoluzione della Luna''.
Entrambe le sonde, ha detto ancora Zuber, hanno funzionato cosi’ bene durante il loro viaggio, che e’ stato possibile mettere a punto una serie completa di test degli strumenti a bordo, che hanno confermato le prestazioni richieste per raggiungere gli obiettivi scientifici della missione’’.
    Per gli Stati Uniti questa e’ la 109/ma missione sulla Luna dal loro debutto sulla scena spaziale, nel 1959. Di queste missioni, 12 hanno avuto uomini a bordo e hanno portato a Terra complessivamente piu’ di 380 chilogrammi di rocce e terreno lunari.  
 

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