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Spazio: scoperte molecole di ossigeno fra le stelle

Le ha individuate il telescopio europeo Herschel

01 agosto, 20:27
Scoperte molecole di ossigeno nella regione di stelle in formazione di Orione (fonte: ESA/NASA/JPL-Caltech) Scoperte molecole di ossigeno nella regione di stelle in formazione di Orione (fonte: ESA/NASA/JPL-Caltech)

C’è ossigeno tra le stelle: le prime molecole di questo gas indispensabile alla vita sulla Terra sono state scoperte nella regione di Orione, ricca di stelle in formazione, dal telescopio spaziale Herschel, dell’Agenzia Spaziale Europea (Esa). La ricerca, coordinata da Paul Goldsmith, responsabile del programma per il Jet Propulsion Laboratory (Jpl ) della Nasa, e’ pubblicata sull’Astrophysical Journal.
Finora erano stati osservati nello spazio interstellare soltanto singoli atomi di ossigeno, ma mai prima d’ora era stato scoperto l’ossigeno molecole, che costituisce circa il 20% dell’aria che respirano gli esseri viventi sulla Terra. ‘’L’ossigeno e’ stato scoperto intorno al 1770, ma ci sono voluti piu’ di 230 anni per scoprire che le semplici molecole di questo gas esistono nello spazio’’, ha osservato Goldsmith. Per decenni la ‘’caccia’’ all’ossigeno era stata condotta utilizzando palloni-sonda e telescopi basati a Terra. Ad ‘’annusare’’ le molecole di ossigeno fra le stelle era stato, nel 2007, il telescopio svedese Odin, ma i dati non avevano mai trovato conferma.
Secondo Goldsmith ad ospitare le molecole di ossigeno sono i frammenti di ghiaccio d’acqua che rivestono i granelli di polvere interstellare. Ad esempio, le molecole di ossigeno scoperte intorno a Orione potrebbero essersi formate dopo che la luce solare ha riscaldato i frammenti di ghiaccio, dando cosi’ il via alla formazione di acqua, dalla quale si e’ poi liberato l’ossigeno. ‘’Questo – secondo Goldsmith – spiegherebbe perche’ buona parte dell’ossigeno presente nello spazio potrebbe essere nascosto. L’universo ha ancora moltissimi segreti’’.
I ricercatori sono convinti che nell’universo l’ossigeno debba essere presente in grandissime quantita’ e il loro obiettivo e’ andarlo a cercare in prossimita’ delle regioni ricche di stelle in formazione.

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