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Vaste pianure ghiacciate nel 'cuore' di Plutone

Forse modellate da processi geologici in atto

17 luglio, 20:42
La vasta pianura ghiacciata al centro del 'cuore' di Plutone (fonte: NASA/JHUAPL/SWRI) La vasta pianura ghiacciata al centro del 'cuore' di Plutone (fonte: NASA/JHUAPL/SWRI)

Non solo montagne: al centro del 'cuore' di Plutone ci sono vaste pianure ghiacciate che si sono formate circa 100 milioni di anni fa e che tuttora potrebbero essere modellate da processi geologici in atto. Lo rivelano le nuove ed eccezionali immagini ravvicinate scattate dalla sonda New Horizons e diffuse dalla Nasa.

Questa affascinante regione, battezzata 'Sputnik Planum' (pianura Sputnik) in onore del primo satellite artificiale, presenta una superficie frammentata in blocchi larghi circa 20 chilometri e separati da solchi poco profondi. In alcuni di questi canali si osservano dei materiali più scuri, mentre altri sono disegnati da gruppi di colline.

Altrove, la superficie è segnata da piccole buche che potrebbero essersi formate per un processo di sublimazione che, anche sulla Terra, trasforma il ghiaccio direttamente in gas. Gli esperti della Nasa pensano che questi segmenti irregolari che disegnano le pianure ghiacciate potrebbero essersi formati per contrazione del materiale superficiale (proprio come accade alle colate di fango quando vanno in contro a essicazione), oppure per convezione, come la cera in una lampada di lava.

Le pianure ghiacciate di Plutone presentano poi delle strisce scure lunghe diversi chilometri e allineate nella stessa direzione che potrebbero essere state prodotte dal vento.

Tra i dati inviati a Terra da New Horizons spiccano anche le prime informazioni riguardo all'atmosfera del pianeta nano: ricca di azoto, sembra essere piuttosto estesa. Strappata via dal vento solare, avrebbe formato una 'coda' di densi e freddi gas ionizzati che si estendono per migliaia di chilometri dietro Plutone.

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